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Publicado en March 8, 2022

Breve historia de las cámaras de 360°

Marcas como Insta360, GoPro o Ricoh han dominado el mercado de las cámaras de 360° en tiempos recientes, pero el origen de cámaras omnidireccionales se remonta a mucho tiempo atrás


Las cámaras de 360° y cámaras 3D están especialmente de moda gracias al auge de la realidad virtual. Sin embargo, su historia comenzó hace más de un siglo atrás. Este artículo es una enumeración de algunos de los modelos de cámaras omnidireccionales más icónicos, sin entrar a fondo en detalles técnicos.

El término campo de visión (FOV en sus siglas en inglés) en fotografía se refiere a la cantidad del entorno observable que es capturado por una cámara, así como al ángulo que la define. Este ángulo depende de 2 factores: el tamaño del sensor y la lente. El ángulo de visión del ojo humano es de unos 180°, mientras que éste es mucho más estrecho para las cámaras comunes, habitualmente alrededor de unos 45°. El rango entre 60° y 80° es considerado gran angular, y ultra gran angular por encima de los 80°.

Ojo de pez

Las lentes ojo de pez alcanzan los 180° de ángulo de visión, un hemisferio completo. En lugar de producir imágenes rectilíneas, este tipo de lente emplea una función de mapeado distinta, dando como resultado una distintiva forma convexa. En su forma más simple, una lente de ojo de pez es similar a la mirilla que todos tenemos en nuestras puertas.

El nombre de ojo de pez se lo dio Robert W. Wood en 1906, aludiendo al gran ancho de visión subacuática de los peces, debido al efecto de la ventana de Snell. El prototipo de Wood fue perfeccionado en los años 20s por el Hill Sky Lens, usado principalmente como cámara de cielo entero para la observación atmosférica y propósitos meteorológicos.

Entre los años 30s y 60s, AEG y Nikon realizaron más mejoras con modelos como la AEG Weitwinkelobjektiv (lente de gran angular en alemán), la Fisheye Nikkor, la Nikon Fisheye Camera o la Sphaerogon. Su uso siguió siendo básicamente el de la observación celeste. Desde los 60s, las innovaciones más significativas fueron llevadas a cabo por la propia Nikon y otras compañías japonesas como Pentax y Minolta, sentando las bases para el desarrollo de las lentes de ojo de pez usadas en la actualidad.

Ojo de pez dual

La forma mas sencilla de conseguir un campo de visión de 360° es combinando 2 lentes de ojo de pez opuestas. Las 2 imágenes resultantes tienen que ser cosidas de la forma más indistinguible que sea posible. Calibración y cosido correctos son esenciales para obtener imágenes de 360° de gran calidad aptas para un uso inmersivo.

El cosido y la mezcla requieren un complejo software de procesamiento de imagen, el cual ha ido siendo optimizado para poderse integrar en las cámaras digitales modernas. Las condiciones lumínicas pueden ser diferentes para ambas lentes, por ejemplo, una con el sol de frente y la otra de espaldas a éste, y esto significa un importante desafío para el procesamiento digital. La estabilización es también crítica si hablamos de videocámaras, y más aún para fps altos.

La imagen resultante es modificada acorde a proyecciones de mapeo específicas. La esférica o proyección equirrectangular es la más comúnmente usada. También es frecuentemente denominada proyección geográfica debido a habitual uso en mapas mundiales.

Multilente

Aumentar el número de lentes puede ayudar a mejorar la calidad de imagen y reducir los problemas de cosido, pero también complica el software de procesado. Desde 2005, Google Street View, un proyecto complementario a Google Maps, se convirtió en el mayor impulsor de la fotografía inmersiva y de los algoritmos de cosido. El concepto era simple, integrar múltiples cámaras de alta calidad en disposición circular, instalarlas en lo alto de un vehículo, y conducir por las calles de todo el planeta.

Éstas son algunas de las cámaras más paradigmáticas usadas por Google para este proyecto de mapeado mundial:

  • Dodeca 2360: fabricado por Immersive Media. 11 lentes distribuidas en forma de dodecaedro.
  • Ladybug2: manufacturado por Point Grey Research, ahora renombrado a FLIR. La icónica cámara roja, capaz de grabar video a 30 fps, compuesta por 5 lentes dispuestas horizontalmente, y una más en lo alto.
  • Serie R: desarrolladas por Google. R2, R5 y R7, disponían de diferentes números de lentes y sensores, pero compartían el mismo concepto base.
  • Modelo 2017: los ingenieros de Google consiguieron reducir su tamaño hasta hacerlo compatible con equipamiento de trekking para operarios a pie.

Cabe mencionar también la famosa Panono de 2011, la cámara pionera de la reciente generación de cámaras de 360°. Esta cámara-bola se compone de 36 cámaras colocadas en forma de esfera, protegidas por un carcasa de plástico duro. La Panono es lanzada al aire y ésta toma fotografías cuando está justo en la posición más alta.

Cámaras ojo de pez modernas

De la mano de la evolución de las cámaras digitales, la irrupción de los smartphones y el impulso crucial de Google Street View, ha habido un gran avance de las cámaras omnidireccionales de foto y video en su forma más básica, la de ojo de pez dual. Su simplicidad ha permitido a los fabricantes reducir el tamaño, peso y precio, haciendo de los modelos de ojo de pez dual la mejor opción para el consumidor medio, usuarios de cámaras de acción y creadores de contenido.

Éstas son algunas de las cámaras compatibles con smartphones que han contribuido a la popularidad de esta tecnología en los últimos años:

  • Samsung Gear360: lanzada en 2017, fue el gran intento de la compañía top de móviles Android de entrar en el mercado de los 360°.
  • LG 360 CAM: la económica cámara desarrollada por la marca coreana en 2016.
  • Nikon KeyMission 360: el modelo con el que una de las pioneras de las cámaras con lentes de ojo de pez trató fallidamente de volver al ahora floreciente mercado de los 360°.
  • Huawei CV60: una cámara baratísima para móviles Android.

La multinacional japonesa Ricoh, fundada en 1936 en Tokio, ha asumido un papel líder en el mercado de las cámaras de 360° con sus Ricoh Theta. Aunque las cámaras DSLR de alta calidad son todavía la preferencia para la creación de tours virtuales para inmobiliarias, la serie Theta ha conseguido irrumpir en esta industria gracias a su excelente calidad fotográfica, dando una alternativa más económica y rápida para crear tours virtuales.

Sin embargo, las Theta son aún algo caras para el consumidor casual y demasiado frágiles para su uso como cámara de acción. El conocido fabricante de cámaras de acción GoPro también se ha introducido en el prometedor mercado de las cámaras 360 con sus GoPro Fusion y Max, resistentes al agua y optimizadas para la grabación de video en exteriores.

Insta360

En cuanto a cámaras omnidireccionales aptas tanto para consumidores casuales como profesionales, Insta360 está actualmente dominando el mercado con su serie ONE. Insta360 es el nombre comercial de Arashi Vision Inc., una compañía china fundada en 2015 por JK Liu en Shenzhen . Su motivación inicial era la de proveer cámaras para la emisión en directo de eventos en interiores, pero Insta360 pronto identificó un necesidad sin cubrir de cámaras de acción de 360°. Éste es el origen de Insta360 Air e Insta360 ONE.

Gracias a su versatilidad, tamaño compacto, amplia compatibilidad con móviles, alta calidad de imagen y estabilización mejorada, la serie de modelos ONE ha evolucionado hasta llegar a la cima de ventas de videocámaras de acción 360:

  • ONE X: la icónica cámara de peso ligero y definición de 5.7K que propulsó el mercado de 360° a nuevas cotas.
  • ONE R: una versátil cámara modular que puede personalizarse para adaptarse a las necesidades de la mayoría de usuarios y que es ideal para los creadores de contenido.
  • ONE X2: una versión mejorada y más robusta de la ONE X, con una pantalla táctil integrada, y batería más duradera.

El software de edición de Insta360 también ha tenido un papel importante en su éxito. Sus aplicaciones permiten una rápida edición y publicación de llamativo contenido visual en redes sociales, así como realizar streams en vivo a través de YouTube y Facebook Live. Insta360 dispone de una SDK gratuita para desarrolladores, lo que ha facilitado la creación de un diverso ecosistema de apps móviles.

Cámaras profesionales

El rodaje de cine inmersivo, creación de video comercial y la retransmisión de eventos masivos en directo requieren una definición de imagen superior. Las cámaras Pro, en cambio, son mucho más caras y pesadas, lo que las coloca fuera del mercado de consumo.

  • Insta360 PRO: compuestas por 6 lentes, tienen la capacidad de emitir stream de realidad virtual en vivo a 8K. Las Insta360 Pro han sido usadas por la NASA durante la llegada a Marte de la InSight Mars Lander en 2018 y de la Perseverance en 2021.
  • Insta360 Titan: lanzada en 2019, es capaz de grabar video a 11K y 30fps, así como video 3D a 10K y 30 fps.
  • Kandao Obsidian / Obsidian Pro: Kandao es una compañia localizada en Shenzhen especializada en cámaras de 360° de gama profesional. La Obsidian Pro alcanza video de ultra alta definición a 12K.
  • Matterport Pro: esta serie de cámaras 3D ha sido diseñada específicamente para trabajar con el exitoso software de mapeado de interiores de Matterport, que ha revolucionado la industria de los tours virtuales inmobiliarios.

Cámaras de uso específico

Las modelos ojo de pez se han extendido también a otras áreas más concretas de la industria de la grabación de video gracias a su capacidad de capturar la totalidad del entorno:

  • Dashcams 360 que pueden capturar el 100% de lo que está ocurriendo, lo cual es especialmente importante para estas cámaras para coche como la Vezo 360.
  • Videovigilancia, no sólo para negocios y gobiernos, sino también para uso doméstico, como la muy económica Mi 360 Home.
  • Webcams 360 para videoconferencias, la pandemia de Covid ha acelerado en gran medida la expansión de las reuniones en remoto y muchos fabricantes han lanzado modelos concretos para esta labor, como la Kandao Meeting o la Meeting Owl.

Las cámaras de 360° han experimentado una gran evolución y creado su propio mercado en la última década. Esta progresión sólo puede entenderse en el contexto de la expansión de las cámaras digitales, la irrupción de los smartphones y la optimización de la tecnología de realidad virtual de consumo. Con ello en mente, no es difícil prever que los dispositivos de grabación omnidireccionales continuarán mejorando a mayor velocidad aún. Superior calidad de imagen, tamaño más compacto, mejor sonido y software de procesado optimizado. O, quién sabe, quizá acaben siendo integradas en algunos smartphones algún día.

En call360 nos apasionan las cámaras 360, las cámaras 3D y la tecnología inmersiva en general. Divisamos un futuro cercano en el que todo el mundo esté familiarizado con estos dispositivos y lo use a diario como hoy día usamos los ordenadores portátiles o los teléfonos móviles. La inmersión es la esencia de dispositivos como las cámaras 360, y por ello trabajamos para crear nuevas formas de uso de la tecnología inmersiva, permitiendo al usuario teletransportarse virtualmente a cualquier lugar en el mundo e interactuar con el entorno remoto de la manera más envolvente posible.

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